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El camino de Croacia a la Eurocopa

La selección croata acabó segunda de su grupo, por debajo de Grecia y tuvo que ir a la repesca. Ahí obtuvo su pasaporte a la Eurocopa eliminando a Turquía, con un contundente 0-3 en Estambul. El máximo goleador de la fase de clasificación ha sido Kranjcar (4 goles) y el más utilizado, el capitán Darijo Srna (11 partidos). En sus últimos choques de preparación para la Eurocopa batió a Estonia (3-1) y empató con Noruega en Oslo (1-1)

El camino de Croacia a la Eurocopa
Ivica Olic, celebrando su gol en la repesca en Turquia. Fuente: eurosport.yahoo.com

Croacia encaraba su camino a Polonia y Ucrania, partiendo para el sorteo desde el bombo 1, junto a las potencias del continente. Quedó encuadrada en el Grupo F con Grecia, Israel, Letonia, Georgia y Malta, a priori con grandes posibilidades para disputar su tercera Eurocopa consecutiva, la segunda con Slaven Bilic como seleccionador. Después del fiasco de no clasificarse para el Mundial de Sudáfrica, la selección balcánica volvía a ponerse las pilas para no perderse la cita continental.

Su inicio fue arrollador, imponiéndose a Letonia por 0-3 y mostrando su capacidad para dominar su grupo. El siguiente partido era una prueba de fuego para el objetivo. El cuadro croata se medía a la única capaz de arrebatarle el liderato, Grecia. Se enfrentaron en Zagreb y el resultado retrató un 0-0 insuficiente para los locales. Esto no influyó negativamente en la selección croata, que se deshizo de Israel y de Malta en sus siguientes choques, avanzando a paso firme al término de 2010.

Sin embargo, con la llegada de 2011 se produjo una de las grandes sorpresas de la fase de clasificación europea, la derrota de Croacia en Georgia por 1-0 que dejaba moralmente tocados a los de Slaven Bilic, y les bajaba de la primera posición del grupo. En el siguiente choque la pesadilla estuvo a punto de reeditarse, otra vez contra Georgia. Los croatas fueron 75 minutos por debajo en el marcador y tuvieron que ser Mandzukic y Kalinic los que evitarán otra sorpresa mayúscula. Croacia dejaba algunas dudas pero sacó sus siguientes partidos adelante, sumando seis puntos frente a Malta e Israel para recuperar la primera plaza. Su penúltimo partido era decisivo, viajaban al Pireo para validar su billete a la Eurocopa 2012, frente a la Grecia de Fernando Santos que llegaba un punto por debajo. En un partido muy peleado, los tantos de Samaras y Gekas noqueaban a Croacia, y les dejaba segunda de grupo sin depender de sí misma para la última jornada. La victoria, por 2-0 ante Letonia no valió, y Croacia tenía que acudir irremediablemente a la repesca.

Para empezar, el último obstáculo no iba a ser tarea fácil. De entre las mejores selecciones en la repesca, Croacia esquivó a Portugal, pero no a Turquía. La visita al `infierno turco´ no se antojaba fácil en la ida, pero Croacia consiguió encarrilar la eliminatoria tirando de un oficio que no había sacado en fase de grupos. Con el 0-3 gracias al gol inicial de Olic, completado por de Mandzukic y Corluka, la selección balcánica tenía pie y medio en la Eurocopa, solo faltaba corroborarlo en casa. Y así lo hizo, en un 0-0 que fue poco menos que un trámite. Croacia confirmaba su presencia en la Eurocopa 2012, la cuarta desde su independencia.

Pese a los problemas de irregularidad que ha atravesado Croacia para clasificarse, los números que exhibió en fase de clasificación podían ser perfectamente de líder de grupo. Un balance de 7 victorias, 1 empate y 2 derrotas; con 22 puntos de 30 posibles. Es más, en la faceta goleadora fue el más productivo de su grupo, con 17 goles anotados. Pese a su amplia nómina de grandes delanteros, el registro goleador estuvo muy distribuido, y curiosamente fue Niko Kranjcar el máximo goleador con 4 goles, seguido de los 3 de Eduardo da Silva y Mario Mandzukic. En defensa también se mostró firme la selección croata, recibiendo tan solo 7 goles. aunque fue Grecia la que menos goles recibió (solo 5). Slaven Bilic dispuso durante la fase de clasificación de 37 jugadores, de los cuales jugaron 27 de ellos. Corluka, Srna, Eduardo y Mandzukic fueron los más utilizados, superando la decena de partidos oficiales disputados.

En cuanto a los amistosos, Croacia tiene un dato sorprendente, y es que solo ha perdido un amistoso desde 2008. En marzo de este año, en el estadio Maksimir, cayó por 1-3 ante Suecia en la preparación para la Eurocopa. Sus dos últimos amistosos antes de la Eurocopa se han saldado con una victoria por 3-1 sobre Estonia y un empate en Noruega (1-1).