Mikkelsen, vencedor del Rally Azores

El piloto de Skoda no da opción en la primera prueba del IRC, siendo el primero en lograr tres triunfos consecutivos en esta competición. Hänninen, también de Skoda, fue segundo. Bouffier, de Peugeot, completó el podio.

Mikkelsen, vencedor del Rally Azores
Podio del Rally Azores

La prueba inaugural de la sexta temporada del Intercontinental Rally Challenge (IRC) ha sido todo un éxito para el equipo Skoda. Andreas Mikkelsen, junto a su copiloto, Ola Fløene, se han proclamado claros vencedores del SATA Rally Azores, por delante de la otra pareja de Skoda, Juho Hänninen y Mikko Markkula. Asimismo, Mikkelsen y Fløene son, con esta victoria, los primeros en la corta historia del IRC que consiguen la victoria en tres rondas consecutivas, tras haberlo hecho en las dos últimas de la temporada pasada: Escocia y Chipre.

El campeón actual ha iniciado con paso firme el camino para revalidar su título, en la que será la sexta temporada del IRC. Mikkelsen apenas dio opción a sus rivales, marcando el mejor tiempo en diez de los trece tramos de la carrera, y terminando con una diferencia de 25,1 segundos sobre el segundo, Hanninen. La diferencia de los pilotos de Skoda, en tierra, con el resto de participantes ha quedado patente, conquistando entre los dos todos los tramos del rally, y agenciándose unas diferencias de tiempo insalvables. La conducción de Mikkelsen rozó la perfección durante toda la ronda, mientras que un error de su compañero (un trompo) le aseguraba la victoria. El campeón noruego estaba exultante al término de la carrera: "Este es el comienzo perfecto para la temporada, estoy muy contento por el equipo y este es el resultado perfecto para Skoda."

Los franceses Bryan Bouffier y Xavier Panseri, a bordo de un Peugeot 207 Súper 2000, han evitado el pleno de Skoda en el podio. Con el mismo coche que los vencedores, el Skoda Fabia S2000, el joven Sepp Wiegand junto al veterano Timo Gottschalk lograron la cuarta plaza tras un pinchazo en la última etapa de Herman Gassner y Klaus Wicha (también de Skoda).

Fuera de los Súper 2000, a más de dos minutos, terminaron los portugueses Ricardo Moura y Sancho Eiró, a los mandos del Mitsubishi Lancer Evo IX, por delante de los ucranianos Oleksandr Saliuk y Pavel Cheperin, con el Ford Fiesta S2000. Además, los portugueses obtuvieron la victoria en la IRC Production Cup, imponiéndose a Sérgio Silva-Fernando Nunes (Subaru Impreza STI) y a Rubén Rodrigues (Mitsubishi Lancer Evo IX).

Abandonos

Bruno Margalhaes, que mantuvo un intenso duelo con Bouffier, se vio obligado a dejar la carrera el viernes por una salida de carretera en el sexto tramo. Otra salida de carretera, esta vez en el quinto tramo, dio al traste con la carrera de Oleksi Tamrazov, el mismo en el que Rahsid al Ketbi arrancó una rueda de su Skoda Fabia. Los dos decidieron reincorporarse al rally para hacer el mayor número de kilómetros posibles de cara a la próxima prueba del IRC. Harry Hunt (Citroën DS3 R3T), vigente campeón del IRC 2WD Cup, sufrió un accidente al inicio de la segunda etapa, dejando la victoria en manos del portugués Paulo Maciel (Citroën Saxo VTS).

La próxima cita del IRC tendrá lugar en Canarias, del 15 al 17 de marzo. Será, además, la primera prueba del Campeonato de España, en la que Hanninen no estará presente.

Clasificación SATA Rally Azores

1. Andreas Mikkelsen Skoda UK 2h 12m 43.2s
2. Juho Hänninen Skoda +25.1s
3. Bryan Bouffier Peugeot +2m 04.8s
4. Sepp Wiegand Skoda Deutschland +5m 20.3s
5. Hermann Gassner Jr Red Bull Skoda +6m 23.9s
6. Ricardo Moura  Mitsubishi +8m 43.5s
7. Oleksandr Salyuk Ford +10m 28.1s
8. Sérgio Silva Subaru +16m 00.1s
9. Rubén Rodrígues Mitsubishi +17m 15.0s
10. Miguel Barbosa Mitsubishi +18m 01.6s

Clasificación de pilotos IRC

1. Andreas Mikkelsen (Noruega) 25 puntos
2. Juho Hänninen (Finlandia) 18 p.
3. Bryan Bouffier (Francia) 15 p.
4. Sepp Wiegand (Alemania) 12 p.
5. Hermann Gassner Jr (Alemania) 12 p.
6. Ricardo Moura (Portugal) 8 p.
7. Oleksandr Saliuk (Ucrania) 6 p.
8. Sérgio Silva (Portugal) 4 p.
9. Rubñen Rodrígues (Portugal) 2 p.
10. Miguel Barbosa (Portugal) 1 p.

Clasificación de marcas IRC

1. Skoda 43 puntos
2. Peugeot 15 p.
3. M-Sport 12 p.
4. Subaru 10 p.