Previa Croacia - Nigeria: empezar con el pie derecho

Croacia vs Nigeria // Sábado 16 de mayo de 2018 // 16:00 //  Kaliningrad Stadium // Primera fase del Mundial, Grupo D // Arbitro: Sandro Ricci (BRA) // Este será el primer cruce entre Nigeria y Croacia. Los europeos llegan con gran expectativa, mientras que los africanos buscan dar el batacazo.

Previa Croacia - Nigeria: empezar con el pie derecho
Fotomontaje VAVEL.
Croacia
Nigeria | 16:00hs

¿Cómo llegaron?

El seleccionado croata ingresó a la Copa del Mundo a través del repechaje luego de quedar segundo en su grupo en la eliminatoria europea, solo por detrás de Islandia, y superando a Ucrania, a quienes vencieron en la última fecha cuando ambos seleccionados se encontraban con los mismos puntos.

En el repechaje los balcánicos debieron enfrentar a la siempre difícil Grecia. En el encuentro de ida lograron liquidar la serie tras una contundente victoria por 4-1 en Zagreb, con tres goles en el primer tiempo, y, tras un empate en cero en el país helénico, Croacia aseguró su quinta participación en un Mundial.

Por otro lado, Nigeria lideró fácilmente su grupo en la eliminatoria africana, en la que solo clasifican los ganadores del grupo. Las águilas negras terminaron invictas tras los seis partidos de la eliminatoria, donde enfrentaron a duros rivales como Argelia y Camerún.

Aunque, en la última fecha, la mala inclusión de un jugador hizo que la FIFA los castigara de oficio y les diera por perdido el último encuentro ante Argelia, pero esto no afectó en nada el grupo ya que Nigeria estaba clasificada desde antes de disputar ese encuentro.

Odion Ighalo se perfila para ser el '9' de Nigeria | Foto: Getty Images.
Odion Ighalo se perfila para ser el '9' de Nigeria | Foto: Getty Images.

Poca historia mundialista

El primer Mundial que disputó Croacia fue el de Francia 1998, esto fue así porque logró su independencia en 1991 y se separó de Yugoslavia en 1992. En su debut mundialista los balcánicos lograrían la mejor marca de su historia alcanzando el tercer puesto, algo que Yugoslavia nunca pudo lograr (en dos ocasiones quedó cuarta).

En aquella Copa del Mundo Croacia compartió grupo con la Argentina, y en cuartos de final dio la nota al golear a Alemania. En semifinales caería con los locales para luego derrotar, por el tercer puesto, a la Holanda de Dennis Bergkamp y Patrick Kluivert. Además del histórico tercer puesto, su delantero, Davor Suker, fue el máximo goleador de aquel Mundial con seis tantos.

A partir de allí las actuaciones croatas en los Mundiales posteriores no serían nada memorables: caídas en primera ronda en el 2002 y 2006; no lograría clasificar al Mundial de Sudáfrica y nuevamente se despediría en fase de grupos en Brasil 2014.

La historia en los Mundiales de Nigeria no es mucho más extensa que la de sus rivales del sábado, su primera Copa del Mundo fue la de Estados Unidos 1994, donde, al igual que los croatas, compartieron grupo con la Argentina e hicieron el mejor Mundial de su historia llegando a octavos de final.

Si bien las águilas llegaron en tres ocasiones a la instancia de octavos (94; 98 y 2014), nunca estuvieron tan cerca de pasar a cuartos como en la copa de Estados Unidos. En el primer partido de eliminación directa se enfrentaron a Italia, quien a la postre fue finalista, la cual logró la victoria en el tiempo extra con un gol de penal de Roberto Baggio.

Sus otras dos experiencias en duelos directos en Copas del Mundo fueron menos parejas: derrota 1-4 ante Dinamarca en 1998 y otra derrota, esta vez por 0-2, ante Francia en el 2014. Además, en dos ocasiones se quedaron en el camino en fase de grupos (2002 y 2010) y el Mundial del 2006 no contó con la presencia del seleccionado nigeriano.

Un mediocampo temible

Nombres como Luka Modric, Ivan Rakitic, Mateo Kovacic, Marcelo Brozovic e Ivan Perisic son muy conocidos en el mundo del fútbol y son la razón por la que hay una gran expectativa puesta en lo que pueda hacer la selección croata en esta Copa del Mundo y en competiciones venideras.

Si bien hasta aquí los resultados no han sido los esperados, las figuras de Croacia llegan en gran nivel y sus volantes generan temor e incertidumbre un muchos de sus rivales porque tienen la capacidad tanto de defender como de crear juego, además de una gran pegada de media distancia.

Luka Modric, el reloj del equipo croata | Foto: Getty Images.
Luka Modric, el reloj del equipo croata | Foto: Getty Images.

La selección africana más regular

La selección de Nigeria nunca llega a las Copas del Mundo con el título del mejor equipo africano. Históricamente Camerún ha sido el más reconocido, en el 2002 Senegal fue la sensación, en 2010 Ghana estuvo muy cerca de hacer historia, Argelia en el 2014 desplegó un gran juego y en Rusia todos los ojos están puestos sobre Egipto y Salah, pero Nigeria siempre ha estado.

Contando Rusia, Nigeria disputó seis de los últimos siete mundiales y, en silencio, se convirtió en el país de África que más veces superó la fase de grupos, tras lograrlo por tercera ver en Brasil 2014.

Como siempre su poderío físico es su principal arma, aunque a medida que pasan los años los futbolistas nigerianos se desempeñan más y mejor en el fútbol europeo, por lo que de a poco van ganando técnica y mejor entendimiento del juego. 

Posibles formaciones

Croacia: Danijel Subasic; Sime Vrsaljko, Domagoj Vida, Dejan Lovren, Ivan Strinic; Luka Modric, Ivan Rakitic; Ivan Perisic, Andrej Kramaric, Ante Rebic; Mario Mandzukic.

Nigeria: Francis Uzoho; Brian Idowu, Shehu Abdullahi, Kenneth Omeruo, William Troost-Ekong; Wilfred Ndidi, Oghenekaro Etebo, Victor Moses, Alex Iwobi, John Obi Mikel; Odion Ighalo.