Super Rugby 2016: Highlanders, el defensor del título

A horas del comienzo del certamen más importante del Hemisferio Sur, VAVEL entrega la saga con las 18 franquicias que participarán de la temporada regular durante el viernes 26 de febrero y el sábado 16 de julio. Ahora, la escala es en Dunedin, para hablar de Highlanders, el elenco ganador en el 2015. Su primer partido será nada menos que el cotejo inaugural del torneo. ¿El adversario? Blues, en el mítico Eden Park de Auckland.

Super Rugby 2016: Highlanders, el defensor del título
Foto: ¿Se volverá a repetir esta imagen? Crédito: Sky Sports

¿Qué decir, no?, nada más y nada menos que el último campeón del Super Rugby. Además, este título fue el bautismo de gloria para la franquicia con base en Dunedin, pero que representa, mayormente, a la región de Otago. En la temporada regular, los pupilos de Jamie Joseph, próximo a ser entrenador en jefe de Japón, culminaron su participación saldo más que positivo: once victorias y cinco caídas. Este balance, que incluyó bonus en varias oportunidades, le permitió al equipo del Sur de Nueva Zelanda llegar a los cuartos de final del torneo, debido a sus 53 puntos que fueron, en definitiva, más que suficientes -el último clasificado fue Brumbies de Australia, con 47-. Luego, en postemporada, la escuadra que tiene como capitán a Shane Christie se deshizo de Chiefs y Waratahs, en cuartos de final y semifinales, respectivamente. En la definición, llevada a cabo en el Wellington Regional Stadium, los Highlanders se impusieron ante Hurricanes y, de esta forma, obtuvieron su primera corona en el certamen creado por la SANZAAR.

¿Qué buscan en este 2016? Los Highlanders intentarán renovar su chapa de candidato al título. Simplemento eso. Las condiciones están dadas para que estos jugadores vuelvan a tener una fantástica temporada, pero con los cambios que ha experimentado el Super Rugby -con los ingresos de Jaguares, Sunwolves y Southern Kings-, la competición en sí se ha vuelto más impredescible que nunca.

Predicción:  difícil. ¿Por qué? Por motivos de público conocimiento. El ambiente rugbístico sabe que la vara estará muy alta para los sureños, y no será fácil convivir día a día con esa presión, si es que se puede denominar de esa forma. De la mano de Ben y Aaron Smith, Waisake Naholo y Lima Sopoaga los campeones defensores irán por el bicampeonato, aunque saben de antemano que la tarea no será para nada fácil. En el pack de forwards contarán con dos nombres de peso: Elliot Dixon, figura en la final ante Canes, y Shane Christie, líder del equipo dentro y fuera del campo de juego.

Plantel:

Forwards: Brendon Edmonds, Ross Geldenhuys, Siua Halanukonuka, Josh Hohneck, Daniel Lienert-Brown, Craig Millar, Liam Coltman, Ash Dixon, Greg Pleasants-Tate, Alex Ainley, Tom Franklin, Mark Reddish, Joe Wheeler, Jackson Hemopo, Shane Christie (C), Elliot Dixon, Gareth Evans, James Lentjes, Dan Pryor, Liam Squire y Luke Whitelock.

Backs: Josh Renton, Aaron Smith, Fumiaki Tanaka, Marty Banks, Hayden Parker, Lima Sopoaga, Jason Emery, Matt Faddes, Malakai Fekitoa, Rob Thompson, Sio Tomkinson, Teihorangi Walden, Waisake Naholo, Patrick Osbourne, Ryan Tongia y Ben Smith.

Fixture:

Ronda Fecha Partido Sede
Ronda 1 26/2 Blues-Highlanders Eden Park de Auckland
Ronda 2 5/3 Highlanders-Hurricanes Forsyth Barr Stadium de Dunedin
Ronda 3 12/3 Highlanders-Lions Forsyth Barr Stadium de Dunedin
Ronda 4 18/3 Waratahs-Highlanders Allianz Stadium de Sydney
Ronda 5 26/3 Rebels-Highlanders AAMI Park de Melbourne
Ronda 6 1/4 Highlanders-Force Forsyth Barr Stadium de Dunedin
Ronda 7 9/4 Reds-Highlanders Suncorp Stadium de Brisbane
Ronda 8 Bye Bye Bye
Ronda 9 22/4 Highlanders-Sharks Forsyth Barr Stadium de Dunedin
Ronda 10 30/4 Highlanders-Brumbies Forsyth Barr Stadium de Dunedin
Ronda 11 7/5 Chiefs-Highlanders Waikato Stadium de Hamilton
Ronda 12 13/5 Highlanders-Crusaders Forsyth Barr Stadium de Dunedin
Ronda 13 Bye Bye Bye
Ronda 14 27/5 Hurricanes-Highlanders Westpac Stadium de Wellington
Ronda 15 2/7 Kings-Highlanders Nelson Mandela Bay Stadium de Puerto Elizabeth
Ronda 16 9/7 Jaguares-Highlanders Estadio José Amalfitani de Buenos Aires
Ronda 17 16/7 Highlanders-Chiefs Forsyth Barr Stadium de Dunedin