Östersunds, rival del Arsenal en la UEFA Europa League
Los jugadores del Östersunds celebran el pase a la siguiente ronda | Fotografía: Östersunds

Tras haber superado la fase de grupos con bastante efectividad y dominio, el Arsenal, que fue primero en el Grupo H, ya conoce el que será su rival para los dieciseisavos de final de la UEFA Europa League. Ese primer puesto le daba una ligera ventaja en el sorteo, pues, aunque es cierto que se podía encontrar con equipos que llegaban desde la UEFA Champions League, lo haría con los menos exigentes. Entre estas posibilidades estaban Spartak de Moscú, Napoli, Celtic y Borussia Dortmund. Por otro lado, dentro de sus posibles rivales también se encontraban los segundos clasificados del resto de grupos excepto el Estrella Roja que, por pertenecer al mismo grupo que los Gunners, no podían ser sus rivales. Así pues, Steaua, Astana, Partizán de Belgrado, Ludogorets, AEK de Atenas, Olympique de Lyon, Copenhague, Real Sociedad, Olympique de Marsella, Östersunds y Niza entraban dentro de los posibles candidatos a visitar Londres ya en febrero.

El Östersunds ha finalizado la liga sueca quinto

Finalmente, y tras ser, curiosamente, el penúltimo emparejamiento del sorteo, el Arsenal quedó emparejado con el Östersunds, un equipo sueco que fue segundo en el Grupo J, dominado por el Athletic Club de Bilbao. Los vascos, que apearon de esa primera posición a los suecos en la última jornada tras vencer al Zorya en Ucrania, se libraban de un emparejamiento más complicado como el que ha tenido el equipo dirigido por el inglés Graham Potter. Realizando un paralelismo entre el equipo rojiblanco y el Arsenal, ambos superiores al Östersunds, se puede indicar que este equipo que ha finalizado la Allsvenskan sueca en quinta posición bien puede darle quebraderos de cabeza a los de Wenger como ya lo hizo con los de Ziganda.

Son un conjunto bien armado en el centro del campo, con jugadores capaces de tocar el balón, realizar un fútbol de posesión y conseguir innumerables llegadas con las que meter el miedo al equipo rival. Por otro lado, la peculiaridad de este equipo es que su liga comienza en abril y termina en noviembre por las condiciones climatológicas que se viven en Suecia en los meses de invierno. Esto, sin lugar a dudas, puede condicionar el enfrentamiento, pues tendrán que anticipar la pretemporada, aunque llegarán sin rodaje en partidos oficiales al primer encuentro que tendrá lugar en torno al jueves, 15 de febrero de 2018. Apenas siete días más tarde tendrán el placer de visitar el Emirates Stadium, pues el Arsenal cuenta con esa especie de ventaja de campo en esta primera eliminatoria en la que son bastante favoritos.

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