Liam Kirk, primer jugador nacido y formado en el Reino Unido seleccionado en el Draft
Liam Kirk durante un partido esta temporada| Foto: NHL.com

Este Draft 2018 llegaba como cada año, cargado de jóvenes con gran talento y con la ilusión de alcanzar su sueño de jugar en la NHL. Cada temporada nos deja selecciones que cumplen los pronósticos, algunas sorpresas, imágenes curiosas y datos que quedan para la historia. Una de ellos fue la elección del delantero británico Liam Kirk por los Arizona Coyotes en la selección 189º en la séptima ronda del Draft.

Pero, ¿por qué va a pasar a la historia selección en el Draft de Kirk por los Arizona Coyotes? Porque es el primer jugador británico nacido y formado en Inglaterra que es elegido en el Draft de la NHL. Cuando muchos aficionados ya habían apagado el televisor y quizás pensaban que ya no iba a ocurrir nada importante en Dallas, ocurrió la elección de Kirk. Algo que vivió y disfrutó el propio jugador desde su casa a algo más de 7.400 kilómetros de Dallas.

Liam nació en Rotherham, Inglaterra el 3 de enero del 2000, mide 183 cm, pesa 73 Kg. Esta última temporada ha jugado en el Sheffield Steelhawks de la Elite Ice Hockey League (EIHL), la máxima competición de Hockey Hielo en el Reino Unido. Ha conseguido nueve goles, siete asistencias y 16 puntos en 52 partidos, números de récords en esa liga y que le han convertido en el tercer registro de más puntos conseguidos por un jugador menos de 19 años.

En declaraciones del propio Kir a NHL.com comentó varios aspectos de su relación con el hockey: "Mis padres fueron a ver a los Sheffield Steelers cuando yo era pequeño junto a mi hermano mayor, así que él decidió que quería jugar hockey. Y al igual que hizo mi hermano mayor, simplemente hice lo mismo. Esos primeros años jugando al hockey, tuve el sueño de jugar en los Sheffield Steelers, pero a medida que te haces mayor te das cuenta de lo grande que es el mundo del hockey".

Cuando se piensa en deportes ingleses, lo primero que se viene a la mente es el fútbol o quizás el cricket o el golf, pero jamás en hockey hielo. De hecho los amigos de Kirk veían el interés de este por el hockey como una broma. De hecho debido a que es un deporte minoritario en su país, a menudo tenía que jugar solo con patines en línea en su casa para practicar.

El entrenador del equipo de Sheffield, Paul Thompson también habló para NHL.com sobre la llegada de Kirk a la NHL antes del Draft: "Pasó por tantos desafíos para llegar a donde está, que ¿por qué parar ahora? Probablemente jugará en la Liga de Hockey Canadiense la próxima temporada para ganar experiencia en América del Norte. Si eso sucediese, nos daríamos cuenta de que un niño de un pueblo minero a unas pocas millas de Sheffield tendrá esta oportunidad".

Cuando Kirk asistió este año al evento de cazatalentos de la NHL "Scouting Combine" celebrado en Buffalo fue el primer jugador de nacido y formado en el Reino Unido que asistía a dicho evento anual previo al Draft. Hoy su sueño se ha hecho realidad y ya es el primer jugador nacido y formado en el Reino Unido elegido en el Draft de la NHL, algo que quizás puede abrir el camino a otros jugadores de hockey hielo en países donde este deporte no es tan popular, quizás algún día podamos escribir en esta web y en todas las de hockey hielo el primer jugador español de la historia en alcanzar el Draft de la NHL y que es elegido por una de las franquicias.

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