Lindy Ruff nuevo entrenador de New Jersey Devils
Lindy Ruff en su etapa de entrenador en Buffalo / Pio Deportes

New Jersey y Lindy Ruff han llegado a un acuerdo para que este se convierta en el nuevo entrenador jefe de los Devils.

Su antecesor, Alain Nasreddine, hizo con los del área metropolitana de New York un récord de 19-16-8 desde el despido de John Hynes en diciembre hasta el 12 de marzo, cuando se pausó y, posteriormente, se dio por finalizada la temporada regular del curso 2019-20 debido a la pandemia de la COVID-19.

"Estoy muy contento de convertirme en parte de la familia de los Devils" ha dicho Ruff. "Tienen una gran historia, las Stanley Cups hablan por sí mismas. Sé que se ha construido una gran base entre la gerencia, Tom (Fitzgerald) y la propiedad buscando añadir el resto de las piezas y llevar a este equipo en la buena dirección, clasificarse para los playoffs por la Stanley Cup y continuar desde eso. Así que no puedo decir lo suficiente acerca de la humildad con la que afronto la oportunidad de poder pasar por este proceso. Realmente siento que encajamos muy bien y no puedo esperar para ponernos en marcha".

Fitzgerald permanecerá como general manager y, además, fue nombrado vicepresidente ejecutivo. Fue ascendido cuando Ray Shero fue despedido en enero.

Tom Fitzgerald, general manager de los New Jersey Devils / TradeRumours.com

"Estoy contento en todos los aspectos", dijo Fitzgerald. "Quiero agradecer (a los dueños de los Devils Josh Harris y David Blitzer) por su confianza, por la oportunidad y los medios para permitirme hacer lo que vi que encajaba con la organización como líder del apartado deportivo".

Los Devils no son uno de los 24 equipos que competirán en la reanudación de la liga con los playoffs de 2020. New Jersey (28-29-12, 49,3% de los puntos) acabó en el puesto 14 (de 16) en la Conferencia Este esta temporada.

Fitzgerald había dicho que Nasreddine estaba siendo considerado para permanecer como head coach y, según se informa, otros candidatos fueron Gerard Gallant, Peter Laviolette y John Stevens.

"Alain (Nasreddine) está bajo contrato con nosotros", dijo Fitzgerald. "Todavía es parte de nuestro staff. Es un entrenador que ha demostrado ser uno de los mejores en inferioridad numérica de la liga, algo que todavía necesitamos. Hizo un increíble trabajo en una dura situación. Creció en ese papel de liderazgo. Hizo un muy buen trabajo. Se vendió bien para meterse en la terna final de entrenadores. Estoy muy orgulloso de él. Sé que Josh y David estaban muy orgullosos de cómo se manejó durante su estancia al frente del banquillo. Tendrá una oportunidad de sentarse con Lindy para conocerse mutuamente".

Josh Harris y David Blitzer, propietarios de los New Jersey Devils / New York Post

Ruff ha entrenado 19 temporadas en la NHL, 15 para los Buffalo Sabres y cuatro con los Dallas Stars, antes de ser contratado como asistente por los New York Rangers en julio de 2017. El veterano entrenador de 60 años es sexto de la historia de la liga en victorias (736) y séptimo en partidos dirigidos (1.493).

Los Rangers anunciaron que Gord Murphy, entrenador asociado de su equipo de la American Hockey League en Hartford, reemplazará a Ruff en la vuelta a la competición de los Blueshirts en los playoffs de 2020. New York jugará contra los Carolina Hurricanes, en una serie al mejor de cinco, por meterse entre los 16 equipos que optarán a seguir su camino hacia la Copa de Lord Stanley.

"Pude pasar una cantidad significativa de tiempo con Lindy, e impresionó a Josh, a mi mismo y a todo nuestro grupo con su experiencia y su éxito en cada nivel", comentó Blitzer. "Durante sus más de 25 años de carrera como entrenador, su entusiasmo, su habilidad para comunicar extremadamente bien, la manera en la que ha desarrollado jugadores a lo largo de los años, simplemente pensamos que es muy adecuado para ser el líder sobre el hielo de esta organización en este momento".

En la segunda temporada de Ruff en los banquillos, los Sabres avanzaron a la Final de la Stanley Cup de 1999, en la que cayeron en seis partidos ante los Stars. Ruff ganó el Jack Adams Award como el entrenador del año en la NHL en la 2005-06 y fue segundo en esta distinción en la 2006-07, en la que se lo llevó Alain Vigneault (Vancouver Canucks). En esa campaña 2006-07, Buffalo tuvo su mejor temporada: 53-22-7, para 113 puntos. Antes, como asistente de Doug MacLean, Ruff ayudó a los Florida Panthers a alcanzar la Final de 1996, en la que fueron barridos por los Colorado Avalanche.

Lindy Ruff con el Jack Adams Award / HHOF.com

"A medida que el proceso continuaba, Lindy simplemente continuó dando un paso al frente", explicó Fitzgerald. "Uno, estaba buscando experiencia como entrenador jefe en la NHL. Dos, presencia, alguien que ha estado ahí, ha hecho eso, y pudiera entrar a una habitación y en realidad llamar la atención de nuestro joven equipo con la experiencia que se ha ganado a lo largo de un número de años como head coach. Personalidad, el grupo necesita un maestro, alguien que va a llegar y enseñar, y los mensajes van a ser extremadamente claros, sin interrupciones en los mensajes. Creíbles, lo que va con la presencia.

"A medida que continuábamos adentrándonos en ese proceso con preguntas, (nos dimos cuanta de) la personalidad contagiosa que tiene Lindy Ruff. (Esa personalidad) es una gran parte de lo que él es. Es una persona alegre. Ha jugado el juego. Ha entrenado talento joven y otros criterios. En cuanto a trabajo en equipo, sentí que Lindy Ruff era la mejor persona para este trabajo".

Ruff anotó 300 puntos (105 goles, 195 asistencias) en 691 partidos de temporada regular, y 24 puntos (11 goles, 13 asistencias) en 52 partidos de playoffs para los Sabres y los Rangers. Jugaba de delantero y fue capitán de los Sabres durante tres temporadas hasta que fue traspasado a los Rangers en marzo de 1989.

"Tenemos un equipo tan joven", ha dicho el vicepresidente ejecutivo de los Devils, y leyenda de la portería de la franquicia, Martin Brodeur. "Queríamos conseguir una figura paterna, un tipo que conozca la liga, que haya estado en la liga mucho para realmente ayudar a nuestros jóvenes jugadores a avanzar en la dirección correcta e intentar clasificarnos para las eliminatorias y tener algo de éxito en un futuro próximo. Lindy cumplía muchos de esos requisitos para nosotros".

Martin Brodeur, toda una institución en los Devils / All About the Jersey
Martin Brodeur, toda una institución en los Devils / All About the Jersey

Después de que Fitzgerald relevara a Shero, los Devils han traspasado a los defensas que se iban a convertir en agentes libres sin restricciones Andy Greene (New York Islanders) y Sami Vatanen (Hurricanes), al delantero en la misma situación Wayne Simmonds (Sabres), al delantero Blake Coleman (Tampa Bay Lightning), y al portero en la misma situación que los tres primeros, Louis Domingue (Canucks). A su vez, han adquirido cuatro elecciones de draft y cinco jugadores, incluyendo a los delanteros promesa Nolan FooteJanne Kuokkanen.

New Jersey tiene el pick siete en el 2020 NHL Draft, y también podría recibir las elecciones de primera ronda de los Canucks y los Arizona Coyotes.

"Tuve la suerte de trabajar con Tom durante más de cuatro años como nuestro asistente del general manager, y luego durante los pasados seis meses viendo a Tom en el papel de general manager", dijo Blitzer. "Fue una experiencia fantástica para mi, y fue evidente que Tom era la persona correcta para este trabajo. Su trabajo con el equipo de operaciones de hockey, su trabajo con la propiedad, el trabajo que hizo navegando por el (NHL) Trade Deadline, el trabajo que hizo con nuestro equipo durante ese período de tiempo. Las ideas que tiene para el futuro, sus planes para el equipo a través de todos los niveles de la organización, simplemente nos dejaron en claro que se lo merece, y estamos muy contentos de eliminar la etiqueta de interino y dar la bienvenida a Tom como el general manager de los Devils".

Hubo otros siete cambios de entrenador en la NHL durante la temporada regular. Laviolette fue despedido por los Nashville Predators en enero y fue reemplazado por Hynes; Bruce Boudreau fue despedido por los Minnesota Wild en febrero y sustituido por Dean Evason; a Gallant lo echaron los Vegas Golden Knights en enero y su puesto lo tomó Peter DeBoer, que había sido despedido por los San Jose Sharks en diciembre. Su sustituto en el Área de la Bahía fue Bob Boughner; también Jim Montgomery fue despojado de su empleo por los Stars en diciembre y su lugar lo ocuparía Rick Bowness; otro entrenador despedido fue Mike Babcock, que entrenó a los Toronto Maple Leafs hasta noviembre, y su sustituto fue Sheldon Keefe. Por último, Bill Peters dimitió como entrenador de los Calgary Flames a finales de noviembre, y su lugar lo ocupó Geoff Ward.

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