Objetivo: Recuperar al mejor Letang

Tras perderse los Playoffs de la pasada temporada por una operación y realizar una Temporada Regular y Playoffs de acondicionamiento, inconsistente e irregular. Kris Letang buscará recuperar su mejor forma para la próxima temporada.

Objetivo: Recuperar al mejor Letang
Kris Letang con los Penguins | Foto: NHL.com

Los fans de los Pittsburgh Penguins llegaban ilusionados a esta temporada con conseguir la tercera Stanley Cup consecutiva y convertirse en una nueva dinastía de la NHL, sin olvidar que haber conseguido dos consecutivas en la era de los topes salariales es algo digno de mención y que quedará en la historia. Pero finalmente el equipo de Pittsburgh fue derrotado por los eternos rivales Washington Capitals por 4-2 en la segunda ronda de los Playoffs y no pudieron lograr el objetivo soñado.

Letang: "Tengo que ser mejor, sé cuando jugué, cuando no y cuando cometí errores"

Tras una temporada con luces y sombras, y unos Playoffs donde en los dos últimos partidos algunos jugadores dio la sensación de que podían haber dado algo más, sobresale el nombre del defensa Kris Letang. Al jugador de Montreal no hay que decirle que ha sido una temporada decepcionante a nivel personal, porque él ya lo sabe y así lo ha manifestado: “Al final del día, es lo que es, tengo que ser mejor. Ni siquiera tengo que escuchar lo que digan, sé cuando jugué bien, cuando no y cuando cometí errores". Letang regresaba esta temporada de una operación en el cuello realizada el 13 de abril de 2017, y con todo ello consiguió ser el cuarto mejor jugador de los Pens y el mejor de los defensas con 51 puntos (9 goles  y 42 asistencias) en 79 partidos esta temporada.

Pero esos buenos números pueden ser un falso espejismo, ya que  la preocupación más que en ellos está en otras partes de su juego. Regresar tras la operación resultó ser más difícil de lo que creía para Letang, ya que durante ocho meses no pudo realizar ejercicios como lo haría normalmente y ello le creó una difícil transición entre la operación y la vuelta al hielo como él mismo reconoció: “Pensé que iba a estar bien y que iba a superar las expectativas en las primeras semanas de la temporada, no sucedió así y me supuso un poco más de tiempo".  

Si nos fijamos en la presente temporada, no ha sido una gran temporada. Y ello se vio reflejado de manera clave en el quinto partido ante los Capitals en Playoffs, cuando durante el tercer periodo Evgeny Kuznetsov anotó un gol que cambió por completo la serie cuando esta se encontraba empatada y los Penguins por delante en el marcador. La imagen fue de Letang tratando de perseguir a Kuznetsov en una escapada que dio el gol de la serie, tras un error suyo al desplazarse a la izquierda y dejar todo el espacio libre. Para muchos aficionados tras haber ganado el año pasado la Stanley Cup sin Letang, les hizo poner todos los focos de sus iras sobre el canadiense.

Pero lo que de verdad hizo que fuese una temporada difícil no solo fueron los errores de agresividad o el del quinto partido de Kuztnetsov, si no que parecía superado en situaciones de uno contra uno más fácil de lo habitual, también vio menguada su producción ofensiva y al final de la temporada regular y en Playoffs fue reemplazado por Justin Schultz en la mejor unidad del PowerPlay de los Pens.

Físicamente Letang ha pasado por un infierno debido a problemas de salud y lesiones,  sobre todo al pensar que se recuperaría rápido y se acondicionaría mejor de lo que lo ha hecho. Pero el problema de Letang también ha sido, que cuando se ponía en la balanza de cosas positivas y negativas quedaba patente su inconsistencia a lo largo de la temporada. 

Como dejaba de manifiesto el entrenador de los Pens Mike Sullivan aunque no dejó de alabarle como unos de los mejores defensas de la NHL: “Es un defensor de élite, creo que cuando ves lo que ha tenido que superar para jugar esta temporada, fue un gran desafío... Tuvo algunas etapas en el año en las que fue realmente estuvo bien y nos ayudó bastante, y otras etapas en las que no estuvo lo mejor que pudo, pero era más por  su inconsistencia de juego. Pero de ninguna manera disminuye lo que pensamos de Kris como jugador, es un defensa de élite. Así que este año tuvo un desafío particular por el que la mayoría de los jugadores no tienen que pasar".

Sin embargo Letang, es capaz de más de lo que demostró esta temporada, y todos los involucrados lo saben. Su compañero y capitán Sidney Crosby no duda que Letang volverá a estar en forma la próxima temporada: “Creo que la lesión que tuvo que superar y lo que fue capaz de hacer este año fue increíble. Así que creo que es un tipo competitivo y aunque sé que a nadie le gusta tener un largo verano, él estará listo para el próximo año".

Es por eso que no importa cuántas críticas tenga, cuántas veces haya un llamamiento para que los Penguins le cambien, porque no lo harán. No deberían hacerlo porque cuando Letang está en la cima de su juego, solo hay un pequeño grupo de jugadores en la NHL que son mejores que él en su posición, y nunca vas a obtener nadie mejor que él en un intercambio, especialmente ahora cuando su valor probablemente esté en su punto más bajo dada la recuperación de lesiones y el hecho de que viene de un año de inactividad. 

Parte de lo que hizo que los Pens tuvieran éxito en los últimos años fue atacar al resto de equipos que trataban a jugadores por debajo de su valor ( Phil Kessel , Carl Hagelin , Nick Bonino , Trevor Daley y Schultz). El buen jugador por lo general regresa y los buenos equipos que son inteligentes generalmente se aseguran de que les suceda a ellos y no a otros equipos tras un intercambio. Dado el historial de Kris, hay muchas razones para creer que puede, y probablemente lo hará y volverá a ese gran nivel.

Tras su temporada  número 12° en la NHL, Letang dijo que pasaría las siguientes semanas descansando y que utilizará el verano para entrenar y volver a estar físicamente como siempre. Los Penguins no dudan que Letang puede hacerlo y por eso  deberían estar dispuestos a aceptar esa apuesta para la próxima temporada porque Letang lo tiene claro: "Sacrifico todo por este equipo y mi único objetivo es pasar el resto de mi carrera aquí. Así que eso es todo lo que puedo decir".