China Games, último paso para asentar las bases del hockey en China

Se acerca los “China Games” de la pretemporada de la NHL que servirán como impulso en el país asiático para desarrollar infraestructuras y programas para jóvenes como una parte clave de asentar el hockey hielo en China.

China Games, último paso para asentar las bases del hockey en China
Logo China Games 2018 | Foto: NHL.com

Esta semana regresan a China los “China Games” de la NHL como parte del asentamiento y evolución de la cultura del hockey en el país más poblado en el mundo. Algo a lo que se refería el comisionado adjunto de la NHL Bill Daly: “Llevamos tres años con una estrategia de construir una infraestructura de hockey en China”. 

Los primeros equipos en disputar partidos en China fue en la pasada pretemporada Los Ángeles Kings y Vancouver Canucks, y continuaran con los partidos en el país asiático este año Boston Bruins y Calgary Flames que lo harán en la ciudad de Shenzhen el próximo sábado 15 de septiembre y siguiente será en la capital de China Beijing tres días después, el día 19. A estos partidos hay que unirle que será exhibida la Stanley Cup esta semana por primera vez en varios eventos en la Gran Muralla China, el día del partido en Beijing, así como en Hong Kong y en la Fan Fest de Shenzhen.

La estrategia de la NHL en China comenzó hace tres años, cuando una delegación de la Liga y antiguos jugadores de la NHL viajaron a un país con una población de más de 1.300 millones de habitantes para comenzar a trabajar con escuelas locales y con el gobierno para proporcionar las herramientas necesarias para la practica del hockey.

Daly dijo sobre la estrategia de la NHL en China: “Para nosotros, hacer que el hockey sea relevante en China tiene un doble enfoque, ya que es muy diferente a los mercados europeos donde se desarrolla el hockey. Creo que tenemos que estar comprometidos con el hockey juvenil de base y trabajar con otras partes que estén dispuestas a trabajar en ello, ya sea la IIHF (Federación Internacional de Hockey Hielo),  la KHL (Kontinental Hockey League) o cualquiera que esté interesado en la construcción de hockey de base. Pero también creemos que tiene gran valor traer a los mejores jugadores del mundo, los mejores equipos del mundo para que puedan ver el hockey en su nivel más alto. Es importante exponer a nuestros jugadores y nuestros equipos en persona. Los Kings y Canucks establecieron algunas bases”.

Bill Daly durante una rueda de prensa de los China Games | Foto: NHL.com
Bill Daly durante una rueda de prensa de los China Games | Foto: NHL.com

La estrategia de la NHL también se enfoca en oportunidades comerciales que harán crecer la Liga a nivel mundial, así como ayudar al gobierno chino que está invirtiendo en el desarrollo de infraestructuras de deportes de invierno antes de los Juegos Olímpicos Beijing 2022. Por el momento la Liga acordó celebrar partidos de pretemporada en seis de los próximos ocho años, así como desarrollar programas para enseñar a jugar al hockey y proporcionar los equipos necesarios para ello. Daly confirmó que planea llevar un grupo de entrenadores a China para enseñar a los que estén interesados en recibir cursos de entrenadores de hockey hielo. De momento el ex entrenador de los Ottawa Senators, Paul MacLean, será parte del grupo que viajará a China esta semana para participar en varios eventos relacionados con los “China Games” que incluirá un clinic de entrenadores que se celebrará en la Universiade Sports Centre de Shenzhen.

Daly también confirmó que es probable que se establezca una oficina satélite en China en los próximos dos años: “Si esto continua creciendo, no creo que podamos evitar el hecho de que finalmente tendremos que tener empleados en China, no sé si será este año o el próximo. Si seguimos creciendo, necesitaremos una presencia permanente allí”.

Los equipos de la NHL también reconocen los beneficios de hacer crecer el hockey en China, tanto para el deporte como para la NHL. Daly dijo que varios equipos han comunicado su interés para participar en futuras ediciones de los “China Games”: “En algunos aspectos, se está pidiendo a muchos clubes que renuncien a la mitad de su “Training Camp”(Pretemporada) y lleven a sus mejores jugadores al otro lado del mundo para jugar dos partidos. Por lo que podría suponer para este deporte a nivel mundial y para nuestro negocio a nivel mundial estamos dispuestos a hacerlo”.

Experiencia del año pasado y cosas por mejorar de los "China Games"

Daly hizo referencia que la experiencia que tuvieron los Canucks y los Kings el año pasado fue positiva: "Es duro y lo reconocemos, así que ciertamente apreciamos el hecho de que estaban dispuestos a hacerlo. Al final, no creo que haya tenido un impacto negativo a nivel competitivo en ninguno de los equipos y no creo que digan lo contrario. Creo que disfrutaron la experiencia”.

Además la NHL está implementando mejoras sobre las lecciones aprendidas del año pasado sobre cómo hacer que el viaje sea más fácil y llevadero, en especial para los jugadores. Y es que los Canucks y los Kings tuvieron solo un día entre los partidos disputados en Shanghai y Beijing con un tiempo muy limitado para hacer turismo, mientras que los Bruins y los Flames tendrán tres días entre el partido de Shenzhen y Beijing. Por lo que los jugadores de los Bruins tras disputar el primer partido podrán realizar un viaje opcional a la Gran Muralla China el domingo y los de los Flames  se quedarán una noche extra en Shenzhen para entrenar el domingo y viajar después a Beijing para realizar un viaje opcional a la Gran Muralla el lunes.