2023 ha sido un año muy completo para la UFC. Grandes combates, sorpresas, regresos, retiradas épicas… Pero la temporada todavía no se ha acabado, y UFC busca hacerlo con un broche de oro en la noche del sábado 16 de diciembre, en el T-Mobile Arena de Las Vegas. Por un lado, el evento será encabezado por la pelea de campeonato del peso welter, entre Leon Edwards y Colby Covington. En la coestelar, Alexandre Pantoja buscará su primera defensa como campeón ante un viejo conocido, Brandon Royval, al que ya ganó en el pasado. Pero esto no es suficiente, ya que sigue habiendo nombres muy relevantes en el resto del cartel, como las leyendas Tony Ferguson y Stephen Thompson, y más estrellas en ascenso, como Shavkat Rakhmonov Paddy Pimblett.

Tras derrotar por primera vez a Kamaru Usman en el UFC 278 con una espectacular patada, Edwards dejaría claro en marzo de este año que no fue casualidad, venciendo por segunda vez, y de manera clara, al nigeriano. Hasta esa primera victoria de “Rocky”, Kamaru parecía invencible. Tanto es así que caminaba con paso a firme hacia el récord de victorias consecutivas de Anderson Silva, meta que Leon le impidió conseguir. Ahora, con una confianza en sí mismo como nunca, Edwards no solo buscará su segunda defensa para continuar su legado como campeón, sino que también intentará aumentar su récord de victorias consecutivas en la UFC, pasando de 11 a 12. El nacido en Kingston lleva sin perder desde mayo de 2016.

No obstante, enfrente estará un peligroso Colby Covington. Durante el reinado absoluto de Usman, el estadounidense fue el único capaz de plantarle cara no una, sino dos veces. Parecía ser el indicado para quitarle el trono al nigeriano. Sin embargo, su poca actividad de solo una pelea por año ha ocasionado que un nuevo campeón haya ocupado el espacio que en algún momento parecía haberle pertenecido. Ahora, buscará el oro por tercera vez en su carrera, esperando que a la tercera vaya la vencida.

En el octágono se podrá disfrutar del habitual choque de estilos entre un luchador como Colby y un striker como Leon. En primera instancia, Edwards parece superior, pues le ganó dos veces a Kamaru Usman, el mismo que derrotó dos veces Covington. Además, el tamaño también está de parte de Leon, pues Colby no corta mucho peso. A pesar de esto, el estadounidense nunca se ha visto muy inferior en fuerza contra otros luchadores más grandes, por lo que no debería afectarle mucho. También hay que tener en cuenta el previsible plan de Covington. Podemos esperar que su estrategia sea muy parecida a la mostrada en su anterior combate contra Jorge Masvidal, de presión constante contra la reja, haciendo uso de su ilimitado cardio. Pero si en algo es experto Edwards es en resistir estas embestidas y cambiar el curso de la pelea con un golpe.

Fotografías de Getty images
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En la pelea coestelar de la noche, Alexandre Pantoja tendrá que confirmarse como campeón del peso mosca en su primera defensa, ante un Brandon Royval que ha encadenado tres victorias seguidas. Por parte de Pantoja, este consiguió alzarse como campeón por primera vez este año, tras llevarse una decisión dividida contra Brandon Moreno en UFC 290. En ella, ambos brindaron un emocionante encuentro de principio a fin, donde brilló la resistencia a los golpes de ambos, aunque Pantoja pudo dominar más el terreno del suelo para llevarse la victoria.

Por parte de Royval, este ha sabido reponerse de sus anteriores dos derrotas seguidas, una de ellas contra Pantoja, consiguiendo una racha de tres encuentros ganados. Además, en sus últimas dos lo ha hecho de manera muy sólida. Primero sometió a Matt Schenell en el primer asalto, en una pelea que no dejó a nadie sentado. Y en su última pelea finalizó con una espectacular rodilla a Matheus Nicolau también en el primer asalto.

Este no será un choque de desconocidos, sino que Pantoja y Royval ya se vieron las caras el 21 de agosto de 2021. En aquella ocasión, el que salió con la mano en alto fue el brasileño, que sometió de manera contundente a Brandon en el primer asalto. Ahora, Pantoja buscará repetir la hazaña, al mismo tiempo que Royval querrá sacarse la espina de su última derrota y convertirse en el nuevo campeón de las 125 libras.

  • Un evento llamativo de principio a fin

Aun con dos peleas de campeonato, la UFC no quería guardarse nada para su evento número 43 del año, por lo que en el resto de la noche se vivirán emocionantes peleas. En las peleas restantes del cartel principal viviremos choques entre leyendas de la compañía con estrellas en ascenso. Las estelares iban a abrirse con la pelea de Ian Machado Garry contra Vicente Luque. No obstante, el irlandés ha sufrido una neumonía, por lo que el combate se ha cancelado.

Luego estará una pelea que muchos esperan desde hace tiempo. El carismático Paddy Pimblett chocará puños contra un Tony Ferguson que no pasa por su mejor momento. El inglés tratará de despejar las dudas que se vertieron sobre él en su última pelea, al ganar de manera controversial a Jared Gordon. Por parte de “El Cucuy”, este ya lleva seis derrotas seguidas y un gran daño a sus espaldas, además de la edad. Por eso, independientemente del resultado, los fanáticos de Ferguson piden su retiro, pues no quieren que siga recibiendo castigo y que se retire como la leyenda que es.

Y como última pelea antes de las de campeonato, el imparable e imbatido Shavkat Rakhmonov, el cual ha finalizado 17 de sus 17 peleas, se enfrentará a un Stphen Thompson que parece estar teniendo una segunda juventud. Aunque el de Kazajistán parta como favorito, este recibe muchos golpes, lo que puede ser el camino de la victoria para un golpeador nato como “Wonderboy”. Y por si esto no fuera poco, en las preliminares estarán nombres como Cody Garbrandt e Irene Aldana, además de una pelea muy interesante del peso pluma, entre Josh Emmett, que viene de perder contra Ilia Topuria, y Bryce Mitchell, otro que también fue superado por “El Matador”.  Aunque cabe la posibilidad de que esta última pelea suba al cartel principal por la baja de Ian Garry.

Fotografías de Getty images
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  • Horario, cómo y dónde ver el UFC 296

Lugar del evento: T-Mobile Arena, Las Vegas Estados Unidos.

Horario: cartel previo preliminar desde las 00:00 horas, cartel preliminar desde las 02:00 horas y cartel principal desde las 04:00 horas (peninsulares).

Cómo y dónde ver: A través de la APP de Eurosport en España.