Rumbo a la agencia libre: NFC Sur
La NFC Sur se prepara para una nueva temporada. (Imagen: NFL.com)

Rumbo a la agencia libre: NFC Sur

Con el comienzo de la agencia libre a la vuelta de la esquina, los integrantes de la NFC Sur intentarán reforzarse de la mejor manera. Ninguno dispone de mucho disponible en el tope salarial, por lo que los General Manager tendrán mucho trabajo por delante. 

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Guillermo Ehraije

Las franquicias de la NFL comenzaron a armar sus equipos de cara a la próxima temporada y desde el 13 de marzo, los equipos podrán reforzar su plantilla con el inicio de la agencia libre. La División Sur de la Conferencia Nacional tendrá unos meses agitados porque a excepción de los New Orleans Saints, los tres equipos restantes deberán mejorar ostensiblemente si desean disputarle el titulo divisional a los dirigidos por Sean Payton.

Los Saints fueron uno de los mejores equipos de la Conferencia Nacional y lideraron su División de principio a fin. Por otro lado, Atlanta Falcons y Carolina Panthers decepcionaron y tuvieron una temporada muy irregular finalizando, ambos, con record 7-9. Por último, los Buccaneers volvieron a quedar últimos en su División y acabaron por año consecutivo con registro 5-11.

La Agencia Libre será clave para las cuatro franquicias porque tendrán la posibilidad de retener a algunas de sus figuras que terminan su contrato y además, podrán reforzar sus puntos débiles con jugadores de experiencia y ya probados en la NFL.

Atlanta Falcons

Tras renegociar el contrato de Matt Ryan en 2018, los Falcons se quedaron con poco margen en el tope salarial para afrontar la agencia libre en esta temporada. Como consecuencia, el Gerente General, Thomas Dimitroff, comenzó a hacer movimientos en busca de aumentar el Salary Cap que le permita hacer frente a los objetivos trazados en esta agencia libre.

A principio de febrero, los Falcons liberaron más de 10 millones en su tope salarial con los sorpresivos cortes del conerback Robert Alford y del kicker Matt Bryant. Luego, Atlanta volvió a ajustar su plantilla con la partida del defensivo Brooks Reed, quien encontró destino en Arizona Cardinals.

El tackle defensivo Grady Jarrett finalizaba su contrato novato este año y era uno de los nombres fuertes en la Agencia libre de este año. Su renovación era el principal objetivo para Dimitroff y tras varias negociaciones que no llegaron a buen puerto, los Falcons decidieron utilizar la etiqueta de jugador franquicia en Jarrett para retenerlo un año más y tener tiempo de lograr un acuerdo a largo plazo entre ambas partes.

Grady Jarrett fue el pilar defensivo de los Falcons (Imagen: Falcons.com)
Grady Jarrett fue el pilar defensivo de los Falcons (Imagen: Falcons.com)

De cara al inicio de la Agencia Libre, los Falcons entrevistaron a Kevin Pamphile. El guardia ofensivo no logró regularidad en los Titans debido a una lesión, aunque el nuevo coordinador ofensivo, Dirk Koetter, no mira con malos ojos hacerse de sus servicios debido a que lo conoce bien de su pasado por Tampa Bay.

Tevin Coleman es otro nombre pesado que estará en agencia libre y su futuro parece estar lejos de los Falcons. En ese sentido, la intención está en lograr un posible acuerdo con Duke Johnson. El corredor de los Browns será agente libre y su lugar no parece estar en Cleveland tras la llegada de Kareem Hunt, quien hará una dupla muy temible junto a Nick Chubb.

Más allá de eso, el poco margen en el tope salarial impide lograr un acuerdo con una figura rutilante y hará que Atlanta apunte a reforzarse con las 9 selecciones de draft que tienen a su disposición.

New Orleans Saints

Los Saints tuvieron una gran temporada y estuvieron a nada de disputar el Súper Bowl LIII. En ese sentido, la idea principal de la franquicia será mantener la base de su plantilla y para eso deberá trabajar en la firma de jugadores claves que serán agentes libres a partir del 13 de marzo.

Mark Ingram será un nombre fuerte que estará en la agencia libre y desde el entorno de los Saints son optimistas que llegaran a un acuerdo para seguir contando con sus servicios. La misma situación corre para el kicker Will Lutz, quien deberá renegociar su contrato para seguir siendo parte de los Saints.

Por otro lado, también deberán resolver la situación de Dez Bryant. El receptor, ex Cowboys, había llegado a un acuerdo hasta fin de temporada y una lesión en la rodilla impidió que debutara con su nuevo equipo. La idea del gerente general, Mickey Loomis, y de propio jugador es llegar a un acuerdo y que forme parte del equipo. Los Saints son conscientes que necesitan darle más herramientas a Drew Brees en busca del ansiado anillo y la firma de Dez sería un paso fundamental. Además, Golden Tate o Tyrell Williams son nombres a tener en cuenta por New Orleans en esta agencia libre.

Mientras se recupera de una lesión, Dez Bryant podría ser el mejor refuerzo de los Saints (Imagen: Saints.com)
Mientras se recupera de una lesión, Dez Bryant podría ser el mejor refuerzo de los Saints (Imagen: Saints.com)

A fines de Febrero, los Santos decidieron cortar al safety veterano Kurt Coleman, liberando así 4 millones en su espacio salarial. Nombres como Landon Collins, Adrian Amos o Earl Thomas parecen estar fuera del alcance de la franquicia debido al acotado espacio salarial con el que cuentan. Sin embargo, el safety de los Cardinals, Tre Boston, es una alternativa accesible y que le puede llegar a dar muchas soluciones a Sean Payton.

Además, Los Saints aguardan la decisión del ala cerrada Benjamin Watson, quien podría retirarse tras 15 años de una exitosa carrera. En caso de no continuar, el equipo tendrá a Josh Hill, Dan Arnold y Garrett Griffin como posibles reemplazos, aunque será un área que los Saints deberán mejorar en buscar de tener un equipo competitivo en todas las líneas. Jared Cook de gran temporada en Oakland Raiders, Jesse James, Tyler Eifert y Austin Seferian-Jenkins aparecen como nombres importantes para que los Saints sumen a su explosivo ataque.

Carolina Panthers

Tras una temporada decepcionante, los Panthers comenzaron el 2019 con la desafortunada noticia que su quarterback titular, Cam Newton, pasaría por el quirófano para ser operado de su hombro. Sin embargo, el Head Coach, Ron Rivera llevó tranquilidad a los fans y afirmó que “cam se recupera satisfactoriamente de su lesión y todo indica que estará listo para el inicio de la temporada”. De esta manera, echó por tierra cualquier especulación de negociar en agencia libre con el ex 49ers Colin Kaepernick.

El safety Eric Reed volvió a firmar con los Panthers por tres años más y Ron Rivera se mostró muy contento por el movimiento. No obstante, es consiente que la defensiva secundaria necesita mejorarla y la agencia libre dispone de nombres muy interesantes a tener en cuenta. Ha-Ha Clinton Dix o Tyrann Mathieu son opciones viables para los Panthers.

Por otro lado, el defensivo Julius Peppers decidió retirarse, luego de 17 años en el más alto nivel. Sin embargo, el acotado espacio salarial disponible para esta agencia libre, ve forzado a los Panthers a mirar el draft como una posibilidad real para reforzar esa área con un jugador de impacto.

Un jugador destacado que podría perder la franquicia es esta agencia libre es el linebacker Thomas Davis. El jugador mantiene el deseo de continuar en el equipo, pero Carolina decidió que se convierta agente libre por primera vez. De este modo, la “free agents” surge como una buena posibilidad para cubrir esa posición y el apoyador de los Vikings, Anthony Barr, aparece como una opción viable debido a que su permanencia en Minnesota es toda una incógnita. Barr ha estado en la liga durante cinco años y ha sido seleccionado para los últimos cuatro Pro Bowls.

Después de una campaña muy irregular, Devin Funchess se convertirá en agente libre y es probable que los Panthers decidan no volver a firmar con el receptor. Con D.J Moore y Curtis Samuel como potenciales receptores, Carolina deberá brindarle mejores herramientas a Cam Newton. Jugadores del calibre de Golden Tate, Tyrell Williams, Josh Brown o Adam Humphries surgen como posibles nombres que potenciaran una ofensiva que dependió mucho de Christian McCaffrey.

Tampa Bay Buccaneers

Tampa Bay volvió a tener una temporada frustrante y Dirk Koetter fue despedido de su cargo de Head Coach. Bruce Arians fue designado como el Entrenador en Jefe para la temporada 2019. La agencia libre y el draft serán decisivos para saber si los Buccaneers podrán estar a la altura de una de las divisiones más fuertes de la NFC.

Los Buccaneers de Tampa Bay no tienen mucho espacio para trabajar en 2019. El gerente general Jason Licht tendrá que ser creativo si quiere abordar todos los problemas que mostró el equipo. Para eso, deberá abocarse a los agentes libres que pueden no tener el poder de las estrellas a escala nacional pero que han contribuido silenciosamente a sus equipos.

El ala defensivo Vinny Curry fue cortado por la franquicia tras una floja campaña y de esa manera, aumentaron el salary cap a 16.5 Millones. Por otro lado, evitaron utilizar la etiqueta de franquicia y pudieron llegar a un acuerdo para extender el contrato del tackle izquierdo Donovan Smith. Además, hicieron uso de la opción del tackle derecho Demar Dotson y volverá a repetir pareja junto a Smith.

Donovan Smith firmó un contrato millonario y seguirá 3 años más en Tampa (Imagen: Bucs.com)
Donovan Smith firmó un contrato millonario y seguirá 3 años más en Tampa (Imagen: Bucs.com)

La prioridad número uno para los Buccaneers de Tampa Bay esta temporada baja será dirigirse a la defensa.  Debido a sus necesidades, los Bucs recientemente tuvieron que comenzar a evaluar desprenderse de los jugadores con salarios altos, como el tackle defensivo Gerald McCoy y el receptor DeSean Jackson. McCoy, de 31 años, tiene un salario base de $ 13 millones la próxima temporada que no está garantizado. Al cortar a Jackson, los Bucs ahorrarían todos sus $ 10 millones para la próxima temporada.

De cara a la agencia libre, los Bucs deben enfocarse primero en mejorar su secundaria. Tampa Bay tendrá una de las secundarias más jóvenes en la liga la próxima temporada. Entre Vernon Hargreaves (CB), Justin Evans (SS), Carlton Davis (CB) y M.J. Stewart (CB), la unidad tendrá poca experiencia en comparación con otros grupos de la liga.

El cornerback experimentado de los Packers, Bashaud Breeland puede ocupar un lugar destacado en la lista de los objetivos de la Bahía de Tampa en la agencia libre. Otra opción podría ser la de Pierre Desir, quien fue una grata sorpresa en la defensiva de los Colts y, a los 29 años, será agente libre.

La posición de safety también deberá ser atendida en la offseason. Por suerte, la agencia libre tendrá disponible muy buenos prospectos. Jugadores como Earl Thomas o Landon Collins están fuera del orbita por cuestiones del tope salarial, pero el nombre de Tyrann Mathieu ha comenzado a sonar con fuerza de cara al 13 de marzo.

Si bien la ofensiva no es la prioridad a reforzar, la posición de corredor puede ser un caso a resolver. Payton Barber será agente libre y todavía no llegó a un acuerdo para seguir en la franquicia. Tevin Coleman, Alex Collins o Jay Ajayi serían alterativas para sumarse al equipo e intentar sacarle presión al quarterback Jameis Winston

Por otro lado, con la incógnita del futuro de Desean Jackson y la situación contractual de Adam Humphries, los Buccaneers podrían verse obligados a mirar la agencia libre para conseguir un receptor que acompañe a Mike Evans y Chris Godwin. Davin Funchess o Josh Brown podrían ser una solución no tan costosa.

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