Arsenal - Southampton: un paso más, un mes menos

Arsenal - Southampton // Miércoles, 30 de noviembre de 2016 // Hora: 20:45 // Emirates Stadium, Londres // Cuartos de final de la Copa de la Liga // Árbitro: Kevin Friend // Encuentro importante para dos equipos con aspiraciones muy diferentes. Mientras que el Arsenal tiene muchos frentes abiertos, el Southampton puede utilizar esta competición como vía de escape en una temporada que no está siendo demasiado meritoria.

Arsenal - Southampton: un paso más, un mes menos
Imagen del encuentro entre el Arsenal y el Southampton en Premier League | Fotografía: Arsenal
Arsenal
Southampton | 20:45 h.

Poco a poco va transcurriendo la temporada 2016/2017. Los equipos ya están a pleno rendimiento y poco o nada queda ya de los deseos de agosto. En algunos casos se han cumplido y en otros los objetivos han tenido que ser cambiados a marchas forzadas. En este partido se puede ver un ejemplo de ambos casos. Por un lado un Arsenal cuyas cotizaciones están subiendo de manera notoria. Los de Wenger han salido con una nota alta tras un mes de noviembre que tradicionalmente solía ser catastrófico. Con el pase a la siguiente ronda de la UEFA Champions League conseguido, solo les queda pelear por la primera posición, un puesto que esperan repetir en una Premier League en la que van cuartos. En cuartos, pero de final, han llegado también a una Copa de la Liga que puede empezar a ganar importancia a medida que las otras competiciones se vayan complicando.

Por otro lado está el Southampton, un conjunto que venía realizando años maravillosos pero que no termina de arrancar con Puel. Décimos en liga y en estos cuartos de final tras apear a dos equipos de la máxima categoría del fútbol inglés, los saints tienen como cuenta pendiente aumentar su rendimiento en la segunda competición continental. Teniendo en cuenta la importancia que le dan los equipos ingleses a la UEFA Europa League, queda por saber si intentarán acceder a la siguiente ronda o si se dejarán ir en ese trascendental partido ante el Hapoel Be’er Sheva que les puede dar la segunda plaza del Grupo K.

Enrachados, ambiciosos y convencidos

Momento de forma envidiable el que vive el conjunto del Emirates Stadium. Son ya diecinueve los encuentros consecutivos que llevan sin perder. Desde mediados de agosto, cuando perdieron contra el Liverpool en la primera jornada liguera, los gunners han encadenado trece victorias y seis empates que han instaurado un clima ganador en el vestuario. En las entrevistas, ruedas de prensa y comparecencias tras los partidos, el discurso es siempre el mismo. Se opta por no echar por tierra ninguna competición, se cita la plantilla como lo más importante de una temporada cargada de encuentros y se demuestra una ambición que pocos recuerdan en Londres. Parece ser que este año sí. Que este año es el del Arsenal triunfante, el del Arsenal competitivo y el del Arsenal empeñado en hacer historia una vez más.

Alexis y Walcott celebran uno de los goles ante el Bournemouth | Fotografía: Arsenal
Alexis y Walcott celebran uno de los goles ante el Bournemouth | Fotografía: Arsenal

Además, ya han pasado ese mes que, tradicionalmente, se solía atragantar para los gunners. Noviembre era el mes de la distancia. Un mes en el que los malos resultados y las lesiones causadas por la fatiga en unos jugadores que no podían rotar llevaban al traste lo conseguido anteriormente y dificultaban mucho los meses posteriores. Han salido con vida aunque se han medido a grandes equipos como Tottenham y Manchester United en Premier League y Paris Saint Germain en la UEFA Champions League. Aunque todos esos partidos se saldaron con empate, no es menos cierto que el equipo de Wenger plantó cara a unos rivales que, en temporadas anteriores, le hubieran pasado por encima.

El Arsenal encadena diecinueve encuentros sin perder, con trece victorias y seis empates

Además, parece haberse olvidado esa extraña filia de perder puntos ante rivales menores. Parecía recuperarse el pasado fin de semana ante el Bournemouth en el Emirates Stadium, pero Alexis lo evitó. El chileno se echó el equipo a la espalda y, junto a Walcott, logró poner el 3-1 definitivo que dejó los tres puntos en el peleado encuentro ante los cherries. El ex del FC Barcelona está brillando con luz propia independientemente de su posición. Caído a banda o como delantero centro, Alexis está aportando al equipo gol, movilidad y sacrificio. Su competencia con Giroud es sana y ambos se buscan cuando coinciden sobre el terreno de juego a pesar de que el primero ha dejado fuera al segundo por ese traslado de posiciones.

En búsqueda de estrellas

Si la temporada del Arsenal sigue una racha siempre positiva, la del Southampton alterna momentos buenos y malos. Lo cierto es que el equipo del sur de Inglaterra no termina de estabilizarse tras haber transcurrido ya cuatro meses de temporada. Comenzaron realmente mal en la Premier League y, poco a poco, parecen ir recobrando vida y recortando distancias en un deseo de igualar las posiciones de cursos anteriores. Queda por ver si no es demasiado tarde tras haber perdido ya cuatro partidos de los trece que se han disputado. Desguarnecidos tras el mercado estival, el Southampton tuvo que recomponerse desde el banquillo. Koeman, que dejó a los saints para fichar por el Everton, fue relevado por un Claude Puel con cero experiencia en la liga inglesa. Habiendo desarrollado sus inicios de carrera como técnico en Francia -donde dirigió al Mónaco, Lille, Olympique de Lyon y Niza- tuvo su primer contacto con una liga superior a la francesa en agosto.

Charlie Austin celebra su gol ante el Everton | Fotografía: Southampton
Charlie Austin celebra su gol ante el Everton | Fotografía: Southampton

El técnico holandés no fue la única baja de un conjunto que se quedó sin dos de sus grandes estrellas. Graziano Pellé se fue a China en busca de un salario superior, mientras que Saido Mané puso rumbo al Liverpool queriendo vivir experiencias fuertes. Wanyama, Juanmi o Gastón Ramírez, que ya estuvo cedido en el Middlesbrough la pasada temporada, son otros de los que dejaron la disciplina saint en verano. A partir de ahí, han llegado épocas buenas, como la que tuvieron entre mediados de septiembre y mediados de octubre, cuando no perdieron ninguno de sus siete partidos, y malas, como la ya citada a principios de temporada o la que les dejó sin sumar tres puntos durante cuatro partidos consecutivos en la Premier League.

El Everton cortó una racha de cuatro partidos ligueros sin ganar ante el Everton

Precisamente, esa última racha fue cortada de raíz con un sufrido triunfo ante el Everton en el St. Mary’s Stadium el pasado 27 de noviembre. Un gol de Charlie Austin en el primer minuto fue suficiente para deshacerse de unos toffees en caída libre. El delantero inglés de 27 años ha visto aumentada su cifra de minutos sobre el rectángulo verde tras la salida de Pellé. Cargando con el peso ofensivo del conjunto saint, ya lleva seis goles en la Premier League de los cuales, cinco, sirvieron para abrir el marcador. Uno más en la Copa de la Liga, ante el Crystal Palace, y dos en la UEFA Europa League, le hacen ser el máximo goleador del equipo y el hombre más importante para Puel en estos momentos.

Caminos muy diversos

Sin lugar a dudas, los cruces que han vivido ambos equipos antes de llegar a estos cuartos de final han sido muy diferentes. Mientras que el Arsenal se ha encontrado con dos conjuntos de Championship, el Southampton se ha tenido que medir a dos rivales de la Premier League. Además de la dificultad que entrañan los choques, la rotación y, por lo tanto, el descanso del que pueden disfrutar algunos de los integrantes de la plantilla, pueden marcar la diferencia al final de la temporada. Wenger ha cambiado, prácticamente, a sus once hombres cuando se ha tratado de un partido de la Copa de la Liga. Por su parte, Claude Puel ha estado más cauteloso y ha mezclado teóricos titulares con algunos hombres con menos minutos.

El Southampton ha disputado sus dos encuentros de Copa de la Liga en casa

Donde sí saca ventaja el equipo del St. Mary’s Stadium es en el lugar donde han disputado sus encuentros coperos. Siempre han actuado como locales, tanto en el partido ante el Crystal Palace como ante el Sunderland. De los primeros se deshicieron con un rotundo 2-0 gracias a los goles de Charlie Austin, desde el punto de penalti, y Hesketh, mientras que a los segundos le endosaron un ajustado 1-0 donde el gol de Boufal tuvo gran importancia. Así pues, este será su primer encuentro lejos de su afición en lo que a la Copa de la Liga se refiere.

Más repartidos han estado los dos enfrentamientos del Arsenal. El primero lo jugaron en The City Ground, el estadio del Nottingham Forest. Allí los gunners se pasearon hasta el punto de sellar un resultado contundente de 0-4. Xhaka, Oxlade-Chamberlain y Lucas Pérez, que anotó un doblete, dieron el pase a la siguiente ronda a los londinenses. Ya en casa, recibieron a un Reading que es serio candidato a subir a la Premier League la próxima temporada. Dos goles de Oxlade-Chamberlain decantaron el partido hacia el lado de los dirigidos por Wenger.

Oxlade-Chamberlain recibe las felicitaciones de sus compañeros tras uno de sus goles al Reading | Fotografía: Arsenal
Oxlade-Chamberlain recibe las felicitaciones de sus compañeros tras uno de sus goles al Reading | Fotografía: Arsenal

Kevin Friend, el encargado de la justicia

El colegiado designado para este encuentro será Kevin Friend, nacido en Bristol en 1971. Estará acompañado por Jake Collin y Mate Wilkes en las bandas para sumar un partido más a los ocho que suma este curso entre Premier League, Championship y League Two. Por tanto, será su primer encuentro de Copa de la Liga en la presente temporada. No será la primera vez que dirija al Arsenal en esta competición, y es que ya lo hizo en un encuentro ante el Reading en la temporada 2012/2013 que acabó con un abultado 5-7 a favor de los gunners.

En total, ha dirigido a los de Arsène Wenger en quince ocasiones, dejando un balance de once triunfos, tres empates y una derrota. Un total de trece veces ha estado presente en partidos del Southampton, siendo la última vez el encuentro ante el Sunderland del pasado mes de marzo que acabó con empate a uno. El bagaje con los saints es de tres triunfos, cuatro empates y seis derrotas, algo que deberán cambiar los de Claude Puel.

Altas, bajas y posibles alineaciones

Como es habitual, la enfermería del Arsenal está repleta de jugadores. Aunque este año parece que la cifra no ha crecido tanto como en temporadas anteriores, los gunners siguen con demasiados jugadores ausentes. A las bajas de larga duración de Welbeck y Mertesacker se une Debuchy, que apenas pudo durar un cuarto de hora sobre el terreno de juego del Emirates Stadium en la que era su primera titularidad después de un año. En ese partido también salió tocado Olivier Giroud, un delantero que está lastrado por las lesiones en la presente temporada. Será duda, al igual que Lucas Pérez, el ariete español que sí tiene más fácil poder saltar al terreno de juego en una competición en la que ya suma dos tantos. Santi Cazorla, Héctor Bellerín y Akpom serán los otros descartes del técnico galo.

Menos problemas tiene su compatriota Puel, quien no contará con Matthew Target y Jérémy Pied. El primero sufre una lesión en su muslo mientras que el segundo se recupera de una lesión en el ligamento. Las dudas son Tadic y McCarthy.