Previa Villarreal CF - AS Roma: los romanos amenazan al Submarino
Imagen: Silvestre Szpylma (VAVEL.com)

La hora europea ha llegado. Villarreal y Roma se citan este jueves en Vila-real para abrir sus enfrentamientos en dieciseisavos de final, con la ilusión de continuar adelante en la competición, pese a la dificultad del encuentro.

El Villarreal llega al duelo tocado por los recientes resultados, y por un comienzo de 2017 bastante desalentador, en el que de los seis últimos partidos de la Liga, tan solo ha conseguido una victoria, además de caer eliminado en octavos de final de Copa del Rey frente a la Real Sociedad. Los de Escribá buscarán dar el primer golpe en la eliminatoria, tratando de avanzarse y obtener un resultado de garantías para su visita a Roma en una semana.

Por su parte, los pupilos de Spalletti llegan al cruce muy enchufados,  impulsados por su buena racha en la Serie A, que les permite ser segundos en estos momentos, gracias a un arranque de 2017 completamente opuesto al del Villarreal, ya que ha conseguido en sus seis últimos compromisos ligueros cinco victorias y tan solo una derrota, además de estar clasificado para las semifinales de Coppa Italia, en el que promete ser un duelo vibrante, ya que se verá las caras contra su rival capitolino, la Lazio. No obstante, todo esto queda en segundo plano cuando el balón eche a rodar este jueves, porque  Europa es otra historia completamente diferente.

Tras casi dos meses de parón, la competición europea regresa para Villarreal y Roma, en un duelo de dieciseisavos que perfectamente podría ser uno de una ronda posterior, pero la diosa Fortuna ha querido que villarrealenses y romanos crucen sus caminos a estas alturas de torneo. El que promete ser uno de los partidos más atractivos de esta ronda llega en momentos distintos de forma para cada uno de los contendientes.

El Submarino, dirigido por Fran Escribá, afronta esta eliminatoria con ilusión y con la esperanza de conseguir un resultado que le dé cierta ventaja en el coliseo romano, escenario que se antoja complicado, por lo que salir de Vila-real con el marcador favorable daría alas a los amarillos, que no atraviesan en la actualidad su mejor momento de la temporada, condicionados por unos resultados bastante pobres en lo que llevamos de 2017, alejándose jornada tras jornada de las plazas que otorgan la participación en Champions League la próxima campaña, y viendo cómo sus perseguidores se aproximan desde atrás, poniendo en riesgo su sexta plaza, que les permitiría participar en Europa League, algo que desde el club consideran vital y prioritario conseguir.

Por su parte, la AS Roma llega como un tiro al duelo, amenazando al Villarreal a base de estadísticas favorables en este mes y medio de año que hemos pasado. Segundos en la Serie A, a siete puntos del líder (la Juventus de Allegri) y pugnando con el Nápoles por esa plaza, además de tener la vista puesta en la semifinal de Coppa Italia dentro de un mes, frente a la Lazio, en el que promete ser un derbi apasionante.

No ha sido un arranque de año fácil para el Villarreal, que pese al renombramiento de su estadio no ha sido capaz de dar buenos resultados a su parroquia en sus encuentros de casa, ya que de cinco partidos jugados hasta el momento (cuatro de LaLiga y uno de Copa del Rey) solo ha sido capaz de conseguir la victoria en uno de ellos, ante el Granada por 2-0; el resto se resume en tres empates (frente al Barcelona, Real Sociedad en Copa y Málaga) y la dura derrota en el derbi autonómico contra el Valencia, en el que el conjunto amarillo se mostró inoperante durante el mismo, sin poner en aprietos al conjunto ché, que obtuvo una victoria que necesitaba como agua de mayo.

Además, aunque la imagen dada contra grandes equipos como el Barcelona y el Sevilla fue bastante buena, queda la sensación en la afición amarilla que su equipo podría dar mucho más de sí, y que ante conjuntos de posiciones más bajas de la que ostenta ahora mismo el Submarino se deberían mejorar los resultados, pero al equipo de Vila-real le está costando bastante sacar adelante sus partidos contra este tipo de clubes.

La Europa League llega en un mes crítico para los amarillos, ya que la distancia entre ellos y las primeras plazas aumenta cada semana más, y la conservación de la sexta posición se antoja todo un reto, ya que desde atrás, equipos como el Athletic, Eibar o Espanyol amenazan con pugnar ese billete a Europa que ahora mismo defiende el Villarreal. La Europa League puede ser una tabla de salvación, o bien una piedra más en el camino de los amarillos esta temporada, que solo tendrían la competición doméstica de aquí al final de campaña para disputar.

Y es otro equipo italiano el que llama a las puertas del Estadio de la Cerámica, teniendo aficionados y miembros de la plantilla en el recuerdo la eliminatoria del año pasado frente al Nápoles. Esta vez, los napolitanos están en octavos de final de Champions League, cruzándose con otro equipo español, el Real Madrid, y es la AS Roma quien visita Vila-real.

Los de Spalletti están siendo uno de los conjuntos más destacados del campeonato italiano, cuajando una actuación muy notable esta temporada, y situándose segundos en la clasificación, cuajando partidos tan buenos como el reciente 4-0 frente a la Fiorentina de varios ex amarillos (Borja Valero y Gonzalo Rodríguez) y que Fran Escribá presenció en directo. El técnico valenciano tomó buena nota de lo que le espera al Villarreal en esta ronda de dieciseisavos, un conjunto con un esquema de juego claro (3-4-3) y con nombres propios como Danielle De Rossi, El Shaarawy, Edin Dzeko o Salah, que son capaces de resolver la eliminatoria gracias a su calidad.

Además, continúa entre sus filas el mítico Francesco Totti, toda una leyenda en el equipo romano y que vivió el único precedente entre españoles e italianos, allá por 2004. En esta ocasión, el veterano futbolista buscará, junto al resto de sus compañeros, que la eliminatoria se decante en favor del conjunto romano, prolongando de esta forma su gran estado de forma actual y eliminando a todo un Villarreal, que desde que comenzó la competición es uno de los favoritos por llegar lejos en el torneo. 

Una Europa League más parecida a un via crucis que a otra cosa

Los jugadores del Villarreal, en la derrota ante el Osmanlispor | Imagen: Silvestre Szpylma (VAVEL.com)
Los jugadores del Villarreal, en la derrota ante el Osmanlispor | Imagen: Silvestre Szpylma (VAVEL.com)

Precisamente, por el hecho de que el Submarino Amarillo se postulara como uno de los favoritos para llevarse la competición, tras su eliminación en agosto de Champions League frente al Mónaco, llama bastante la atención cómo se ha desarrollado el segundo torneo continental hasta el momento, ya que este duelo lo afronta en primer lugar en su estadio, porque en la fase de grupos pasó como segundo, y los candidatos para cruzarse en su camino pasaban por ser un equipo que se clasificó para dieciseisavos como primero en su grupo correspondiente de Europa League, o bien un conjunto caído de Champions como tercero. En esta ocasión, ha acabado por darse la primera situación, que obviamente no era la mejor opción, pero al no haber aprovechado sus oportunidades en la fase de grupos, estaba claro que el rival iba a ser de altura casi con total probabilidad.

Si analizamos la composición del grupo del Villarreal en esta edición de la Europa League, vemos que el nivel de los otros tres equipos era bastante inferior al suyo: Osmanlispor de Turquía, que la temporada pasada terminó como quinto en la liga de su país, y actualmente se sitúa noveno en la clasificación, exactamente a mitad de tabla (en Turquía la primera división tiene 18 equipos); el Zurich suizo, rival antaño del Submarino cuando Marcelino dirigió al equipo y que esta temporada llegaba como un conjunto que había descendido la temporada anterior a la segunda división de su país, pero que participaba en la competición europea gracias a su victoria en la copa nacional, y a día de hoy comanda la clasificación de la segunda categoría con una diferencia de nueve puntos sobre su perseguidor más próximo; y por último, el Steaua de Bucarest, un histórico de las competiciones europeas, campeón de la Champions y de la Supercopa de Europa, y que el curso pasado terminó en segunda plaza, quedando por detrás de uno de los rivales de la Roma en fase de grupos, el Astra Giurgiu, y que ahora mismo se sitúa segundo en la clasificación de su país. Todos ellos, a priori, debían haber sido rivales asequibles para un Villarreal a pleno rendimiento, pero la realidad terminó siendo otra.

De los seis partidos jugados en la fase de grupos, el Villarreal ganó dos, empató tres y perdió uno. Contra el Osmanlispor, no fue capaz de ganar en ninguno de los dos encuentros empatando a dos en Turquía y perdiendo 1-2 en El Madrigal, y sus victorias fueron por la mínima en Vila-real contra Steaua y Zurich (2-1 ambas), empatando contra estos dos equipos en sus visitas a sus países. Estos datos, analizados fríamente son bastante llamativos por las dificultades del conjunto de Escribá para obtener puntos, pero teniendo en cuenta que el Villarreal logró la clasificación en el último partido de la fase de grupos, casi en el último minuto del partido ante el Steaua gracias a una obra de arte de Manu Trigueros, demuestra lo pobre de la actuación amarilla esta temporada en una competición europea en la que no es novato precisamente.

Además, durante estos seis encuentros, no ha conseguido tener una referencia goleadora clara, ya que su máximo goleador fue Pato, que marcó dos goles en seis partidos, y fue vendido este mercado invernal al Tianjin Quanjian; el resto de tantos se repartieron entre Sansone, N’Diaye (cedido al Hull City hasta final de temporada), Bruno, Trigueros, Rodrigo, Jonathan dos Santos y Rafael Santos Borré, todos ellos con un gol en su haber. No obstante, este problema no solo es de la competición europea únicamente, ya que el equipo amarillo ha estado toda la temporada sin una referencia clara en el ataque, debido a las ausencias de jugadores como Soldado, Bakambu, fluctuaciones en el nivel de las actuaciones de Sansone, o la irregularidad de Pato. La mejor noticia para el Submarino es el retorno del delantero valenciano, que recibió el alta médica este martes.

A pesar de todo, mirando los resultados obtenidos en temporadas pasadas, se puede observar que no es la primera ocasión en la que el Villarreal atraviesa por más dificultades de las previstas en la fase de grupos de la competición continental. Sin ir más lejos, la pasada campaña también terminó segundo en su respectivo grupo, pero después llegó a semifinales del torneo, dejando por el camino oponentes como el Nápoles, Bayer Leverkusen o Sparta de Praga. Esa es la esperanza en el equipo amarillo, tratar de repetir la actuación de la campaña pasada, y eso sólo puede lograrse de una forma: eliminando en esta ronda a la Roma. 

Un rival de prestigio en un gran momento

La Roma celebra uno de sus goles ante el Astra Giurgiu | Fuente: asroma.com
La Roma celebra uno de sus goles ante el Astra Giurgiu | Fuente: asroma.com

Pero la eliminación del conjunto romano pasará por ser una ardua tarea, en la que a los amarillos les vendría bastante bien la ayuda de Ásterix y Obélix, porque ahora mismo, el conjunto romano es uno de los equipos más en forma del campeonato italiano, y también de Europa. Segundos en su país, llegan con la moral por las nubes tras los recientes resultados y en busca de la clasificación para octavos de final eliminando al Villarreal. Curiosamente, la pasada campaña, el Submarino ya eliminó al segundo clasificado de Italia a estas alturas de campeonato, el Nápoles, que también llegaba en plena forma y prometía ser, como acabó siendo, una de las eliminatorias más atractivas de la ronda, y quedó la sensación de que ambos conjuntos podrían haberse visto las caras más tarde en el torneo. No obstante, el nivel de forma del Villarreal entonces y el que actualmente tiene es bastante diferente, y la forma con la que llegan los romanos es bastante destacada.

La actuación en fase de grupos es completamente contraria a la del Villarreal, ya que el conjunto dirigido por Spalletti se clasificó como primero de su grupo, que estaba formado por equipos como el Viktoria Plzen (rival el año pasado del Villarreal), el Austria Viena y el Astra Giurgiu. El balance del equipo romano se resume en tres victorias y tres empates, con 16 goles a favor y siete en contra, invictos hasta el momento, y con resultados tan contundentes como un 4-0 al Astra, un 4-1 al Viktoria Plzen o un 2-4 en Viena. Todo un despliegue de medios en ataque que amenazan la férrea defensa, al menos en nuestra liga, del Villarreal. Asenjo será una de las bazas de los amarillos para pasar la eliminatoria, ya que el portero palentino es ahora mismo el Zamora de LaLiga Santander, y deberá estar a su mejor nivel para que el Submarino siga su camino en Europa, algo que sin duda elevará todavía más su actuación esta campaña, dado que el potencial del rival en ataque es cuanto menos notable.

Hombres como Stephan El Shaarawy, Mohamed Salah, Edin Dzeko o el incombustible Francesco Totti, escoltados por jugadores como Nainggolan, Strootman, Perotti o De Rossi son sin duda las mejores bazas del equipo italiano para conseguir un resultado favorable en Vila-real y confirmar el pase en Roma la próxima semana. Además, el delantero de Bosnia-Herzegovina es el máximo goleador del equipo, con cinco goles en su haber en cinco partidos jugados, solamente superado por Aduriz del Athletic y Guiliano del Zenit, que han conseguido marcar seis. Por si fuera poco, no es la primera vez que Dzeko se ve las caras con el Villarreal, ya que en la temporada 2009/2010, el Villarreal se vio las caras contra el Wolfsburgo que tenía en su delantera al bosnio y a Grafite, y entre ambos acabaron con las opciones amarillas de pasar a octavos. El hoy ariete de la Roma marcó en el partido de vuelta en Alemania, que concluyó 4-1. Y por si fuera poco, también jugó frente al Villarreal en otra ocasión, cuando formaba parte de la plantilla del Manchester City en la temporada 2011/2012, de funesto recuerdo para el Submarino. En la fase de grupos de esa edición de la Champions League, el City venció en los dos encuentros al Villarreal, pero Dzeko solo jugó en uno de ellos, eso sí, sin anotar ninguno de los goles al Submarino.

En el encuentro de este jueves, el Villarreal deberá poner los cinco sentidos para tratar de obtener un resultado favorable frente a los romanos, que le permita ir con opciones de pasar la eliminatoria en Roma la próxima semana. Para ello, deberán dejar de lado durante 90 minutos todas las sensaciones negativas de las pasadas semanas en la competición doméstica, y si de verdad quieren hacer una actuación destacada en esta edición de la Europa League, deberán frenar a una Roma que se antoja un rival de aúpa, viendo cómo llega cada equipo. 

El único precedente, favorable para el Villarreal

Anderson y José Mari celebran el tanto del brasileño en Roma | Fuente: Getty Images
Anderson y José Mari celebran el tanto del brasileño en Roma | Fuente: Getty Images

Hay que remontarse hasta 2004 para encontrar el único precedente entre Villarreal y Roma, que también fue en esta competición, entonces llamada Copa de la UEFA. El 11 de marzo de 2004, tuvo lugar el enfrentamiento inicial entre Villarreal y Roma que abría la eliminatoria de octavos de final, que también comenzó en El Madrigal, como hará esta vez.

El resultado fue uno que firmarían ahora mismo todos los miembros de la plantilla y directivos, así como la afición: 2-0 para los de Francisco García Gómez, más conocido para la parroquia amarilla como Paquito. Los goles de Sonny Anderson y José Mari en el partido de ida dio alas a un Villarreal que cimentaba lo que sería una campaña histórica en Europa, la primera de muchas que vendrían en posteriores años.

15 días después, en su visita al Olímpico de Roma, el Submarino certificó el pase a cuartos de final, sufriendo bastante en tierras italianas, ya que Emerson anotó a los diez minutos el primer tanto romano, y Cassano en el 50 igualaba la eliminatoria, pero un golazo de Sonny Anderson clasificó por primera vez en su historia al Villarreal para los cuartos de final de la UEFA.

Mejores datos para los italianos en esta edición de la Europa League

La actuación en la Europa League está siendo bastante peor de lo esperada por parte del Villarreal, con resultados pobres ante equipos de menor nivel que los amarillos, al menos a priori. Por su parte, la Roma afronta el encuentro con una trayectoria en la competición que se resume en tres victorias y tres empates, sin derrotas, algo que no puede decir el Submarino, dado que la única derrota en el torneo ha sido, precisamente, en su estadio, resultado nefasto para una eliminatoria y más en el partido de ida.

Como local, el Villarreal ha jugado tres partidos, ante el Zurich, Osmanlispor y Steaua, que se traducen en dos victorias, ambas por 2-1 y una derrota, por 1-2 contra los turcos. Si se repite cualquiera de estos resultados, para el Villarreal serían malas noticias, porque la derrota favorecería claramente a la Roma, y las victorias, pese a ganar el encuentro, condicionan la vuelta y con un gol romano bastaría para apear al Villarreal.

Por su parte, la Roma ha disputado tres encuentros lejos de su campo, contra el Astra Giurgiu, Austria Viena y Viktoria Plzen. Los romanos derrotaron a los austríacos por 2-4, y empataron frente a los checos (1-1) y frente a los rumanos (0-0). Excepto el resultado que obtuvieron en campo del Astra, que tampoco es malo, el resto les favorecería de cara a la vuelta.

EQUIPO PARTIDOS JUGADOS VICTORIAS EMPATES DERROTAS GOLES A FAVOR GOLES EN CONTRA GOL-AVERAGE PUNTUACIÓN
Villarreal como local 3 2 0 1 5 4 +1 6
Roma como visitante 3 1 2 0 5 3 +2 5

Declaraciones previas al partido

El entrenador del Villarreal, Fran Escribá, se mostró optimista de cara a la eliminatoria, destacando que el equipo está bien, y que el once que alineará será claramente reconocible. Una de las preguntas obligadas era acerca de Roberto Soldado, que recibió el alta médica este martes y ya está a las órdenes del míster valenciano. Escribá dejó claro que el jugador está en condiciones de jugar, con falta de ritmo como es normal tras una lesión tan larga, pero que si no juega ante la Roma este jueves, tiene muchas probabilidades de hacerlo o bien ante la Real Sociedad este domingo, o bien en la vuelta en tierras italianas. También destacó el potencial del rival, al que considera uno de los candidatos a ganar la competición y del que subraya el poderío físico y el juego a balón parado de los romanos; pese a ello, el preparador del Submarino tiene claro que el equipo buscará la portería contraria, para conseguir un buen resultado de cara a la vuelta, pero siendo conscientes al mismo tiempo de que quedarán todavía noventa minutos en el Estadio Olímpico. Tuvo palabras también para la afición, a la que pidió su apoyo para el duelo de mañana y que les impulsará a salir mejor aún al campo.

El técnico de la Roma, Luciano Spalletti, destacó que habían disputado una buena fase de grupos en esta Europa League, pero este partido ante el Villarreal es uno de los que quieren jugar, contra equipos fuertes, que según él hubiera sido más adecuado que se llevara a cabo más adelante en la competición, dado que ambos conjuntos son muy parejos. Destacó además del cuadro amarillo su fortaleza defensiva, y la velocidad con la que buscan contraatacar, algo que deberán vigilar para obtener un buen resultado mañana por la noche, que le dé a su equipo garantías en la vuelta. 

Arbitra Danny Makkelie

Makkelie durante un encuentro | Fuente: goal.com
Makkelie durante un encuentro | Fuente: goal.com

El colegiado holandés Danny Makkelie ha sido designado para dirigir el enfrentamiento entre españoles e italianos que se disputará este jueves 16 de febrero a las 21:05 horas en el Estadio de la Cerámica.

El árbitro del encuentro no ha dirigido ni al Villarreal ni a la Roma, pero fue el cuarto árbitro en un partido del Submarino, en la temporada 2009/2010, en dieciseisavos de esta competición, y también en el duelo de ida, frente al Wolfsburgo, que concluyó empate a dos. Además, también fue cuarto árbitro en un partido de la misma temporada que el Villarreal-Wolfsburgo, y que enfrentó a los italianos contra el Fulham en la capital italiana, partido que ganaron los locales por 2-1.

Esta temporada, Makkelie ha dirigido un partido de Europa League, que enfrentó al Grasshopper y Fenerbahce, y que concluyó con resultado favorable para los turcos (0-2). Además, también ha sido el árbitro de dos encuentros de Champions League: el Borussia Dortmund-Sporting de Lisboa (1-0) y el Arsenal-Basilea (2-0).

Convocatorias

Villarreal CF: por confirmar

AS Roma: Alisson Becker, Bogdan Lobont, Wojciech Szczesny, Kostas Manolas, Emerson Palmieri, Mario Rui, Federico Fazio, Thomas Vermaelen, Bruno Peres, Juan Jesus, Antonio Rüdiger, Gerson, Daniele De Rossi, Diego Perotti, Kevin Strootman, Leandro Paredes, Radja Nainggolan, Mohamed Salah , Stephan El Shaarawy, Francesco Totti, Edin Džeko.

Teniendo a todos los hombres disponibles para este partido, Fran Escribá avanzó en rueda de prensa que la vuelta de Soldado, de no producirse en este encuentro, podría ser tanto en San Sebastián el domingo como en la vuelta de dieciseisavos ante la Roma. Por su parte, el conjunto romano pierde por lesión a Florenzi, que sufrió una distorsión en su rodilla previamente operada en uno de los entrenamientos esta semana. El viernes se le harán pruebas para conocer el alcance la misma.

Posibles alineaciones

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